Adam Steltzner (NASA): “Soy muy escéptico con la llegada de humanos a Marte en 2030”

Adam Stelzner

Marte esta mas de actualidad que nunca. ¿Lo mas reciente? El mas que factible fallido aterrizaje de la sonda Schiaparelli, 1ª avanzadilla del software ExoMars, que intenta investigar vida en vuestro vecino. Hace unos meses, se comunicó el hallazgo de lo que podrían ser trazas de agua en la superficie del mundo rojo. Las bombas atómicas de Elon Musk o la película ‘The Martian’ ponen la puntilla a uno de los mayores objetivos en la carrera espacial contemporánea: colonizar Marte.

Para que nos cuente información de 1ª mano de como va este proceso, hemos mencionado con Adam Steltzner, especialista director de la NASA a cargo de llevar Curiosity a Marte, involucrado en el Laboratorio de Propulsión a Reacción (JPL), así como en otros conocidos proyectos como Galileo, Cassini o Mars Pathfinder.

Sobre enviar individuos a Marte en 2030

Marte

Xataka: Si no nos equivocamos, los planes de la NASA pasan por enviar un nuevo rover a Marte en 2020 y individuos en 2030. ¿Está yendo todo segun lo previsto?

Adam Steltzner: Los planes respecto al nuevo rover en Marte para 2020 están yendo muy, muy bien. Estamos desarrollándolo ahora mismo y hasta ahora hemos cumplido todas las metas programadas. Tenemos varias ganas de lanzarlo en 2020 con vistas a un aterrizaje en Marte a principios de 2021.

¿Cuál será la misión primordial del nuevo rover?

Adam: Recolectar muestras de la superficie de Marte para traerlas potencialmente a la Tierra para que las estudiemos. Será la 1ª parte de las 3 que tenemos previstas sobre el el software de traer de vuelta un rover de Marte a la Tierra. Y es genial ser parte de él.

“La tecnología no es un problema. Lo que hace falta es una voluntad social y política para enviar individuos a Marte”

¿Qué hay de enviar individuos en 2030? ¿Crees que lo conseguiremos?

Adam: En general siempre soy muy indiferente con planes previstos para 15 o 20 años vista. Cuando proyectas algo para tanto tiempo, es muy sencillo planear y que despues no acabe cumpliéndose en el futuro. Por otro lado, creo firmemente que tomar decisiones complicadas es algo que solo hacemos cuando queda poco tiempo. Por ejemplo, yo puedo imaginarme la home de mis sueños para cuando me jubile, que sería fantástica, tendría una pista de aterrizaje y un aeroplano cerca, sin embargo cuando me toque llevarla a cabo tendría que ser realista y tomar decisiones. Probablemente acabaría optando por algo mas modesto, por dinero, por lo que sea, sin embargo no acabaría decidiéndolo hasta que quedara poco tiempo para edificar esa casa. ¡Y aún me queda mucho para jubilarme! (risas)

Por eso, y de un modo similar, creo que es genial que estemos planeando llevar individuos a Marte en la década de 2030, sin embargo me empezaría a preocupar y pensar en ello cuando quede menos tiempo para eso.

¿Cuáles son los primordiales desafíos para llegar a Marte?

Adam: En terminos de tecnología no tenemos ningun problema. Creo que hoy en dia tenemos mas tecnología a vuestro alcance para poner individuos en Marte que, en retrospectiva, tenían cuando conseguimos poner un pie en la Luna después de que Kennedy lo anunciara. Estamos mucho mas listos ahora que cuando Kennedy dijo aquello y 7 años después lo logramos. No es un asunto de tener la tecnología necesaria, sino de que haya una voluntad social y política para conseguirlo. Y aqui es una buena novedad que haya entes privados que participen en el proceso, sin embargo hay varios otros factores que se tienen que alinear. En cualquier caso, estoy seguro de que cuando la voluntad sea lo suficientemente fuerte, llegaremos a Marte.

Sobre conducir un automóvil en Marte desde la Tierra

Curiosity

¿Cómo es factible que podamos conducir un automóvil en Marte como Curiosity desde la Tierra?

Adam: Lo primero, con mucho cuidado (risas). No lo controlamos como si tuviéramos un joystick porque hay un tiempo de retraso desde que se envía una señal hasta que se recibe. El tiempo de viaje entre una señal de la Tierra a Marte oscila entre los 5 minutos y casi la media hora, y si incluimos el viaje de vuelta, sería el doble de tiempo, así que jamás podríamos “pilotarlo” desde aquí. Así que lo que hicimos fue incorporar un software en el software que recibe directrices basicas como “ve hasta esa roca” o “dirígete hacia este punto concreto”. Y ella [se refiere a Curiosity en femenino] se encarga de crear todas las operaciones necesarias para cumplir lo que le ordenamos. Hay veces que fallaba porque se confundió por alguna razón o porque se encontró algún obstáculo en el camino, pero, para resumir: nosotros le decimos dónde tiene que ir o qué tiene que hacer, y Curiosity se encarga del resto.

Antes comentábamos que el objetivo primordial del rover que se enviará a Marte en 2020 es recolectar muestras de la superficie del planeta. ¿Analizará las muestras por sí mismo?

“Trayendo directamente muestras de Marte a la Tierra ahorraríamos mucho tiempo y dinero”

Adam: En el caso de Curiosity, sí, sin embargo con matices. Los rovers recolectan documentos y varias de esas técnicas de recolección incorporan análisis. Curiosity tiene un laboratorio científico muy complejo en su tripa. Ella perfora la superficie de Marte, recupera polvo y otros materiales de esa operación, lo intenta con mucho cuidado y lo almacena en su interior. Lleva a cabo distintos experimentos: rayos X, difracción y varios otros. Sin embargo, esos documentos que recuperamos tenemos que traerlos de vuelta a la Tierra para analizarlos y obtener conclusiones. Así es como lo hacemos ahora.

Sí, sin embargo parece que el siguiente paso es traer directamente las muestras a la Tierra, ¿no?

Adam: Eso es. Para tareas como Curiosity o ExoMars, necesitamos imaginar los experimentos que van a crear falta, edificar los artefactos para llevarlos a cabo y prepararlos para aguantar un viaje a Marte y operar en Marte. Pero, claro, cuando obtenemos los resultados de uno de esos experimentos, entonces nos damos cuenta de que necesitamos otro ensayo distinto para indagar lo que queríamos. En ese instante toca permanecer diez o 15 años para edificar ese instrumento, lograr financiación y repetir tooodo el proceso. Pero si anunciamos las muestras a la Tierra, podríamos efectuar cualquier ensayo en cuestión de días. Y lo que es mejor, es factible que descubriéramos una nueva tool o artefacto que necesitaríamos para detectar otra cosa en Marte. Ganaríamos mucho tiempo.

¿Podrías hablarnos un poco de las tacticas de hibernación durante el invierno de Marte para economizar energía en los vehículos?

Adam: Claro, sin embargo creo que desde la ESA pueden contar mucho mas sobre eso, fundamentalmente con Phillae y ahora con la sonda Schiaparelli. Ambas exigen hibernaciones mas largas que Curiosity, por ejemplo. Pero, en cualquier caso, en invierno no viene tanta luz solar a Marte, así que lo que solemos crear es orientar el rover hacia el Sol y lo ponemos en un modo de ahorro de energía. Almacenamos la energía bastante para sostener las baterías funcionando durante la noche para sobrevivir. Si no conseguimos eso, el automóvil muere. Y, de hecho, así es como Spirit murió. Quedó atascada en un lugar del que no conseguimos sacarla, se llenó de polvo y no tuvimos la suerte de que el viento la limpiara. Hay varios factores que no logramos controlar, sin embargo el modo hibernación puede suponer el triunfo o fracaso de una misión.

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La novedad Adam Steltzner (NASA): “Soy muy indiferente con la venida de individuos a Marte en 2030” fue publicada originalmente en Xataka por Cesar Muela .


Xataka



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