Así fue como Ada Lovelace ayudó a crear la informática cuando nadie más vio el potencial real que tenía la máquina de Babbage

Así fue como Ada Lovelace ayudó a inventar la computación cuando nadie mas vio el potencial real que tenía la maquina de Babbage

Inteligente, ambiciosa, apasionada, curiosa, seductora, controvertida… Son solo algunos de los adjetivos que pueden ayudarnos a intuir cómo fue Ada Lovelace durante su corta, y, aun así, prolífica vida. Nació en Londres un diez de diciembre de 1815, en el seno de una dinastía acomodada y en una época en la que las mujeres debían superar numerosas barreras para formarse y muros casi infranqueables para hacerse un hueco en el ámbito académico.

La figura de Ada adquirió envergadura a mediados del siglo pasado, cien años después de su muerte, debido a que muchos examinadores descubrieron su trabajo y un conjunto de aportaciones que décadas mas tarde resultaron muy valiosas para el desarrollo de la computación y la programación. La vida de esta visionaria es interesantísima, tanto que ha dado mucho que hablar durante las ultimas décadas por las inquietudes que genera su obra. Hay quien, incluso, pone en tela de juicio que su trabajo sea realmente pionero, sin embargo hay mucho que contar antes de llegar ahí.

Una juventud marcada por los estímulos intelectuales

Ada Lovelace fue la hija del poeta inglés George Gordon Byron, que ha pasado a la posteridad como Lord Byron, y la matemática y escritora Anna Isabella Noel Byron, conocida habitualmente como Annabella. El boda de sus padres fracasó, al parecer, debido a las infidelidades de él y a los apuros económicos, lo que llevó a la madre de Ada a escapar con su hija del domicilio familiar poco después de su nacimiento.

Annabella tenía un grande apetito intelectual. Nació en el seno de una dinastía noble y aceptó una formación muy estricta en matemáticas, filosofía, ciencia, literatura y astronomía, un conocimiento que utilizó principalmente para defender causas sociales y pelear a favor de la abolición de la esclavitud. Este caldo de cultivo provocó que optase por dar a su hija una educación al menos tan sólida como la que ella misma había recibido.

Lady Byron supo qué debía inventar para estimular la curiosidad y las ganas de estudiar que desde muy pequeña tuvo la pequeña Ada

Cuando Ada cumplió 4 años Annabella encontró la forma de estimular su curiosidad y alimentar sus ganas de estudiar poniendo a su alcance lecturas atrayentes (aprendió a leer muy pronto) y permitiendo que la niña se relacionase con algunos de los intelectuales de la época, que solían frecuentar la home de Lady Byron (Annabella mantuvo el apellido de su esposo durante toda su vida).

Adalove

Además de recibir una formación estricta y ambiciosa en multiples materias, Ada pudo codearse desde su niñez con artistas, escritores y matemáticos que formaban parte del círculo de amistades de su madre. De hecho, la sólida formación en matemáticas que había recibido Annabella durante su juventud propició que Ada siguiese sus mismos pasos, pese a que sus analisis en situaciones se vieron truncados debido a una salud muy débil que la acompañó durante toda su vida.

La 1ª profesora de matemáticas de Ada fue Mary Somerville, una científica de principio escocés que ejerció durante años como su tutora y cuya amistad entrambos cultivaron durante toda la vida de Ada. Al equivalente que Annabella, Mary supo incentivar las ganas de estudiar de la pequeña Ada, que alcanzó una formación científica y humanística muy sólida durante su juventud. Pero este solo fue el 1° peldaño en una trayectoria que no había hecho mas que empezar.

Babbage, King, Somerville y De Morgan supieron instigar la inteligencia de Ada

Cuando nuestra personaje alcanzó la totalidad de edad comenzó a asistir a los eventos organizados por la alta comunidad londinense con el objetivo de dar un paso mas y tener la posibilidad de codearse con la élite intelectual británica. En una de estas fiestas, precisamente, conoció a Charles Babbage, un matemático británico que ya entonces era famoso por estar enfrascado en el layout de una maquina analítica que fuese apto de efectuar de forma automática cualquier tipo de cálculo.

La grande amistad que tuvieron durante muchos años Ada y Charles Babbage se cimentó sobre su pasión común por las matemáticas

Su pasión común por las matemáticas y la mecánica fue el acicate perfecto para que Ada y Babbage cimentasen una profunda amistad que, como observaremos un poco mas adelante, tuvo un choque grande en el trabajo de ambos. En cualquier caso, Charles Babbage no era el único intelectual notable con el que Ada mantenía un vínculo estrecho a principios de los años 30 del siglo XIX. En esa época además recibía clases de matemáticas de William King, un profesor muy reputado al que Lady Byron había encargo que se responsabilizase no solo de la formación científica de su hija, sino además de sus preceptos éticos.

Durante los años en los que aceptó las clases de King, Ada detectó que su auténtica vocación eran las matemáticas. Tenía la inteligencia, la terquedad y la imaginación necesarias para brillar en esta disciplina, una semilla en la que además jugó un rol muy significativo Mary Somerville, la científica que le había enseñado matemáticas años antes y con la que todavía mantenía una relación estrecha de amistad.

Babbage Charles Babbage

En julio de 1835 Ada se casó con Lord William King-Noel, un aristócrata al que había popular a principios de ese mismo año, y con el que durante los 4 años siguientes tuvo 3 hijos. Dos años después de su boda, Lord King aceptó el titulo de Conde de Lovelace, lo que motivó que Ada decidiese usar el apellido Lovelace por el que ha pasado a la posteridad.

Ada fue contento durante sus primeros años de matrimonio, sin embargo paulatinamente fue siendo consciente de que su compromiso con William y la maternidad le habían ido alejando poco a poco de la que era su auténtica pasión. Estos pensamientos le animaron a retomar sus analisis de matemáticas, sin embargo Ada se dio cuenta de que si quería progresar debía hallar un nuevo tutor que le ayudase a continuar avanzando.

Telarjacquard Este es el aspecto de uno de los telares diseñados por Joseph Marie Jacquard que inspiraron a Charles Babbage la construcción de su maquina analítica.

Su madre, Lady Byron, no tardó en dar con el mentor idóneo, Augustus De Morgan, un matemático británico que daba clases en el University College de Londres y que ya entonces había realizado contribuciones valiosas a esta disciplina. De Morgan ayudó a Ada a mejorar notablemente sus conocimientos matemáticos, sin embargo su curiosidad y su apetito insaciable ingresaron en enfrentamiento con las férreas creencias que tenía su instructor acerca del papel que debía desempeñar la mujer en la comunidad británica del siglo XIX. Ada hacía demasiadas preguntas para la mentalidad de De Morgan.

Al parecer, Ada jamás fue consciente de los prejuicios de su mentor porque este se los hacía llegar directamente a Lady Byron y al Conde de Lovelace. Afortunadamente, estos 2 últimos fueron hábiles. No dijeron nada a Ada con el propósito de que continuase avanzando en sus estudios. En esa época Ada mantenía una relación epistolar muy intensa con Mary Somerville, su antigua amiga y profesora de matemáticas, que le ayudaba a sobrellevar con mas ánimo las cargas familiares.

Llegan sus aportaciones a la maquina analítica de Babbage

La maquina diferencial, o analítica dada su vocación de propósito general, en la que Charles Babbage estaba laborando tenía como objetivo llevar a cabo cualquier tipo de cálculo mediante una programación previa. Su layout estaba basado en el telar de Joseph Marie Jacquard, un comerciante francés que en 1801 diseñó y construyó un equipo que podía ser programado usando tarjetas perforadas y que era apto de tejer un patrón repetitivo de forma automática.

A principios de la década de los años 40 Babbage estaba preocupado porque su proyecto se había estancado. Durante los últimos años había visitado con regularidad a Ada Lovelace y su marido, con los que mantenía una relación de amistad. Ada era plenamente consciente de las dificultades por las que atravesaba Babbage, así que, dado su interes en las matemáticas y la mecánica, que, al fin y al cabo, era lo que los había unido, le propuso compartir con él. Y el matemático aceptó.

Maquinaanalitica Este es el layout de la maquina analítica elaborado por el propio Charles Babbage.

El 1° trabajo que llevó a cabo Ada cuando comenzó su participación con Charles Babbage fue la traducción del artículo dedicado a la maquina analítica que había redactado Luigi Federico Menabrea, un científico italiano que, al equivalente que Ada, estaba muy atraído en el proyecto de Babbage. Pero no se limitó a traducirlo. Animada por el propio Babbage, Ada comenzó a trabajar en un apéndice, al que llamó Notas, que no era otra cosa que un repaso acerca del funcionamiento y la programación de la maquina analítica que terminó teniendo una extensión mayor que la propia traducción.

La 1ª programadora de la historia

A diferencia de Babbage, Ada se percató de que merecía la pena inventar una distinción clara entre el proceso y los datos. La visión que tenía Babbage le llevaba a alarmarse por el layout y los principios de funcionamiento de su máquina, sin embargo no por sus potenciales programas prácticas. Ada, en cambio, se dio cuenta de que separando claramente los documentos del método aprovechado para manipularlos podría hallar la forma de diseñar un método aplicable a cualquier tarea que requiriese tratar documentos de forma sistemática. Había dado con la noción de algoritmo.

Ada realizó todas sus ideas acerca del funcionamiento de la maquina analítica y de sus procedimientos en sus Notas. El idioma que utilizó es muy técnico y riguroso, sin embargo lo mas significativo es, probablemente, la forma en que obtuvó abstraerse de las particularidades que describían el funcionamiento de la maquina oferta por Babbage para elaborar procedimientos generales que permitían llevar a cabo lo que ella llamaba «la ciencia de las operaciones», que no es sino una forma primigenia de definir la informática.

Notasada Este es el que algunos examinadores consideran el 1° software informatico de la historia: el descrito por Ada Lovelace en el apéndice G de sus Notas.

Para facilitar la comprensión de su estudio, Ada decidió clasificar sus Notas usando varias categorias identificadas por una sigla de la A a la G. Esta ultima describe con absoluta precisión un método que en teoría indicaba a la maquina analítica qué calculos debía llevar a cabo para sacar los números de Bernoulli. Estos valores forman una sucesión de números racionales muy significativo en una rama de las matemáticas conocida como Teoría de números y especializada en el repaso de las funciones de los propios números.

Babbage jamás obtuvó acabar su maquina analítica. Y, por esta razón, no entendemos si el método de Ada hubiese funcionado correctamente en la implementación oferta por su compañero de investigación. Lo que sí entendemos es que muchos investigadores, pese a que no todos, consideran que el algoritmo que describió en el artículo G de sus Notas para calcular los números de Bernoulli debe ser considerado el 1° software informatico de la historia. Y que Ada merece ser calificada como la 1ª programadora.

La polémica en torno a su trabajo y el legado de Ada

Dos de los examinadores que avalan la envergadura que tuvo el repaso elaborado por Ada para dar el salto de la maquina de cálculo oferta principalmente por Babbage a una maquina de cómputo apto de llevar a cabo procedimientos de propósito general son el historiador Doron Swade y la profesora de computación en Oxford Ursula Martin. Esta ultima señala fundamentalmente la habilidad de Ada a la hora de establecer los principios abstractos de la computación.

Más allá de la discusión acerca de si Ada Lovelace fue o no la 1ª programadora de la historia reside su capacidad de observar las programas practicas de la maquina analítica de Charles Babbage

Sin embargo, no todo son parabienes hacia Ada Lovelace. Algunos investigadores, como Allan G. Bromley o Stephen Wolfram, ponen en tela de juicio que realmente ella deba ser considerada la 1ª programadora de la historia. Estos y otros examinadores sospechan que Babbage había redactado muchos programas para su maquina analítica años antes de que Ada los incluyese en sus Notas, por lo que defienden que es él quien debe ser considerado el 1° desarrollador conocido.

Dejando a un lado esta discusión, en lo que parece que buena parte de los examinadores esta de convenio es en el hecho de que Ada Lovelace percibió algo que a Babbage se le escapó: el potencial que tenía la maquina analítica como herramienta de cómputo de propósito general, y no solo como una maquina de cálculo apto de trabajar con valores numéricos. Ada vio con visibilidad la capacidad de abstracción que les prometía este equipo y sus potenciales programas prácticas.

Maquinaanalitica2 Aunque Charles Babbage no obtuvó terminar la construcción de su maquina analítica sí pudo fabricar varias partes de ella con el propósito de enseñarlas y lograr la financiación que requería para terminarla.

Quizás lo mas razonable sea contemplar el trabajo de Babbage y Lovelace como un todo y apreciar las contribuciones que hicieron juntos, mas allá de a quien pertenece cada una de las ideas que nos han legado. Desafortunadamente, Ada tuvo una vida muy corta. Murió a causa de un cáncer de útero en 1852, cuando tenía solo 36 años. Quién sabe en qué otros proyectos se habría embarcado de haber tenido la mas mínima oportunidad.

Un último apunte interesante: en 1980 el Departamento de Defensa de Estados Unidos decidió llamar Ada, por supuesto, en honor de Ada Lovelace, al idioma de programación orientado a objetos que encargó al especialista francés Jean Ichbiah. No es el único reconocimiento que ha recibido Ada durante las ultimas décadas, sin embargo sí uno de los mas relevantes. Quizás en el futuro llegue alguno más…

Más información | Wikipedia | The New York Times | José Luis Calvo

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La novedad Así fue como Ada Lovelace ayudó a inventar la computación cuando nadie mas vio el potencial real que tenía la maquina de Babbage fue publicada originalmente en Xataka por Juan Carlos López .


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