Así funciona el mito de la gente que llega a muy vieja pero que no se plegó a los hábitos saludables

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“¡Pues mi abuela se fumaba todos los días una cajetilla de tabaco y vivió hasta los noventa y 6 años!”. Si alguna vez has escuchado una palabra parecido sabrás que hay individuos que, pese a que nunca tuvieron en cuenta unos hábitos saludables, su vida fue larga y ¿próspera?. O eso les parece a aquellos que los usan como ejemplos. ¿Qué hay tras estas vidas? ¿Fue la salud la que acompañó estos ejemplos o tal vez nos engañamos para visualizar en la excepción una norma? Hemos tratado de darle sentido a esta actitud consultando con varios psicólogos y revisando qué sabe la ciencia vigente sobre la salud. Estas son nuestras conclusiones.

“Y llegó hasta los…”

Hasta la fecha, la persona mas longeva de la que tenemos conocimiento fue Jeanne Louise Calment, quien nació en 1875 y vivió hasta los 122 años, nada menos, dejando su marca en El libro Guinness de los récords. Y, curiosamente, esta mujer fumó 2 cigarrillos diarios desde sus veintiún años y hasta los 117. Calment también decía utilizar aceite de oliva en casi todo lo que comía y, aún mas curioso, beber vino de Oporto y comer alrededor de un kilo de chocolate a la semana.

El caso de esta supercentenaria famosa no es el único. Como Calment, Susannah Mushatt Jones, Winnie Langley o el popular George Burns también vivieron mas allá de los cien años comiendo bacon todos los días o fumando sin reparos. Estos ancianos aparecieron a vivir largo y tendido, sin preocuparse, casi, de su salud. Algunos empezaron los hábitos saludables ya muy entrados en años, lo que parece contradecir por completo las recomendaciones mas actuales sobre la salud.

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Los ejemplos se cuentan por decenas: Wenceslao Moreno, Christian Mortensen, Sarah Knauss, Emma Morano, Jirōemon Kimura… Y practicamente todos tienen su propio “truco” para llegar así de lejos en el largo acceso de la vida. ¿Y qué dice “la ciencia” al respecto? ¿Hay algún secreto en eso de beber vino todos los días? ¿O en la grasa del chuletón? ¿O la cuestión esta en los genes? La respuesta, sin embargo, parece ser otra.

La salud es una carrera a largo plazo

Existen 2 factores primordiales en materia de salud. Grosso modo esta opinion esta suficiente generalizada entre los examinadores quienes indican que dichos factores son los hábitos y la genética. Puesto que los genes no logramos controlarlos, lo único que nos queda es la alimentación y los buenos hábitos. Pero esto es bueno porque, segun se estima, casi el 80% de vuestro bienestar depende, precisamente, de los hábitos que adoptemos.

Casi el 80% de vuestro bienestar depende, precisamente, de los hábitos que adoptemos

El resto se lo debemos a los factores genéticos, los cuales cada vez sabemos mejor, sin embargo son complicados de encuadrar en esto de la salud. Por ejemplo, sabemos que existe una relación con los telómeros, la parte mas alejada del centro de un cromosoma, y la longevidad. Pero solo sabemos que estos decrecen, normalmente, con la edad, sin saber el mecanismo preciso que influye en la salud.

Gracias a la inusual genética de los Kahn, 4 hermanos que sobrepasaron los cien años de forma saludable, y que sirvieron como objeto de repaso para una atrayente exploración del instituto de medicina Albert Einstein, hoy sabemos que existe una mutación asociada al colesterol bueno y a la longevidad. Estos hermanos tampoco llevaban una vida fundamentalmente saludable, por cierto. Otras mutaciones presentes en los cromosomas 4 (el rs28391193) y 7 (el rs3764814) también se han asociado con una mayor longevidad pese a que no se conoce su relación exacta.

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Cada vez son mas los genes famosos que tienen un choque en nuestra longevidad y salud, sin duda, pero eso no quiere mencionar que entendamos a fondo la relación o la función que tienen. Sin embargo, sí que tenemos decenas o millones de analisis que nos explican que una dieta equilibrada es buena para la salud, y encima aclaran el porqué mediante explicaciones metabólicas, fisiológicas, celulares… También sabemos que el ejercicio y una vida activa ayudan en varios aspectos, y no solo el físico, sino también el psicológico. Además, también sabemos que se puede controlar, como decíamos, pues somos capaces de optimizar nuestros hábitos saludables.

Por otro lado, sabemos con protección que fumar es malo para la salud, al equivalente que consumir un exceso de carne roja o las grasas poco saludables, demasiado azúcar… La salud, cuentan los estudios, es una carrera de fondo, en la que los hábitos marcan cuán lejos llegaremos. No obstante, si esto es así, ¿cómo es que estos supercentenarios de los que hablábamos han llegado tan lejos?

La ilusión de enfoque: por qué nos engañamos

La excepción no hace la norma, todos sabemos este hecho. Sin embargo, cuando alguien argumenta que tal o cual familiar llegó a muy mayor sin hábitos saludables, esta dejando de lado la evidencia. En vez de eso, se centra en un punto que le interesa mucho más. A esto el prestigioso psicólogo Daniel Kahneman lo denomina “ilusión de enfoque”. “No percibimos la realidad tal como es”, nos cuenta el psicólogo y divulgador, Eparquio Delgado, del Centro Psicológico Rayuela.

A pesar de las advertencias diarias, de los sugerencias médicos, de los ejemplos de masa que sufre una suerte de atroces enfermedades asociadas a los malos hábitos, la masa que defiende la “mala vida” de los supercentenarios se aferra a lo que aprecian. “No son consecuencias seguras”, nos expone Eparquio al preguntarle por todas estas campañas de concienciación. “Consecuencias seguras son aquellas que percibimos con nuestros sentidos”.

“El contacto que tenemos con la realidad directamente”, continúa, “algo que se conoce en psicología como contacto con las contingencias, no tiene el mismo precio que una lista de normas verbales que todos comprendemos”. El psicólogo nos expone que hay varios analisis que tratan de explicar la conducta gobernada por “reglas” y la conducta gobernada por “contingencias”: “La conducta controlada por reglas, por ejemplo, podríamos apreciarla si yo te digo ‘no toques el horno, porque quema’. Está mediada por guías, afirmaciones y mensajes verbales dentro de un entorno que ambos entendemos”.

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“Sin embargo, si tu tocas el horno”, explica, “y no te quemas, a pesar del aviso, este se desvanece. A esto le añadimos un hecho importante, y es que tendemos a preferir aquellas ocasiones que nos resultan mas ‘reforzantes’, como ocurriría en un sesgo de confirmación”. Con esto, el maestro nos expone que muchas veces “vemos” lo que “queremos ver”, independientemente de que nos avisen de que una actitud o una acción es mala para nuestra salud.

Las adicciones tienen un papel en tu vida, y no se puede dejar una adicción simplemente eliminándola, sino que hay que convertir de vida para dejarla

“Cuando el elemento aversivo o el castigo es inminente, entonces sujeta fuerza. Pero cuando estos se debilitan, con el tiempo, y los componentes reforzadores se mantienen, nos olvidamos de la conducta positiva”. Esto coincide, en enorme medida, con la ilusión de enfoque de la hipótesis de Kahneman. Para Eparquio, además, hay un factor complementario muy importante: el contexto. “Fumar, además, es un tema mucho mas complejo, por ejemplo. Las adicciones tienen un papel en tu vida, y no se puede dejar una adicción simplemente eliminándola, sino que hay que convertir de vida para dejarla”.

Esto factor es crucial para entender la justificación que crean varios de los defensores de los hábitos poco saludables. “Hay algo muy natural en el hecho de que una persona que lleva hábitos poco saludables los mantenga a pesar de los avisos. Con el tema de la salud, la cuestión es suficiente complicada. ¿Cómo vamos a convertir nuestros hábitos si no se ponen medidas que nos ayuden a cambiarlos?”, defiende. “Si lo que se intenta en convertir el hábito de las personas, lo que hay que crear es actualizar las contingencias de su vida”, algo que influye en la ilusión alrededor de que estos supercentenarios con vidas poco saludables han llegado a mas viejos por esta misma cuestión. Pero, ¿qué dice la realidad?

La realidad contradice a la creencia

Como decíamos, Kahneman hablaba de los sesgos que tenemos en nuestras percepciones. Uno de los mas fundamentales en sus hipótesis era el popular como “ley de los diminutos números”, el cual consiste en la tendencia a creer que una distribucion muestral se distribuye de la misma forma que una poblacional, independientemente del tamaño de la muestra. Es decir, que lo que vemos en una muestra pequeña es, en realidad, lo que se refleja en la demografía concreta.

De hecho, pese a que estos superancianos solo representan un pequeñísimo número, pues apenas suman unos cientos, entre los decenas de millones de individuos que somos en el mundo. Y aun así, hay quien los usa como ejemplo. ¿Qué nos cuenta el panorama real, al respecto? “Ahora mismo, casi el 6% de la demografía española es octogenaria”, nos cuenta Laura Ponce, trabajadora social, psicóloga clínica y Doctora en Psicología del Envejecimiento, cuya destreza con los ancianos nos apoyará a entender un cuadro suficiente complejo.

Si continuamos así, en el año 2060, los octogenarios serán el 13,1% de la demografía española

“Si continuamos así, en el año 2060, los octogenarios serán el 13,1% de la demografía española”. Estamos viendo, poco a poco, que la demografía envejece alcanzando cada vez mas edad. De hecho, los que no hemos cumplido cuarenta años aún podremos llegar a vivir los 100 mucho mas fácilmente. Y eso, ¿gracias a qué?: “Las individuos mayores son conscientes de que lo mas significativo es contar con una sanidad pública y accesible. Que gracias a los mejoras tecnológicos contras las enfermedades hemos ganado esperanza de vida”.

Pero el caso de los supercentenarios continua siendo una excepción. Al contrario, las individuos mas mayores, como nos expone Laura, cada vez están mas concienciados con los buenos hábitos. “Lo que me he hallado [durante estos años de trabajo con mayores] es que cada persona es un mundo”, nos comenta. “Por lo general, me he topado a muchísimas mas personas, fundamentalmente mujeres, que tratan de cuidarse muchísimo más: crean ejercicio todas las mañanas, comen mejor, se conserva activas…”. Esta concienciación con los hábitos saludables va en el mismo sentido que el de una demografía cada vez mas longeva. “También te encuentras individuos que son conscientes de no continuar hábitos saludables, sin embargo son muchísimos menos”.

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Pero también de los hábitos, un aspecto increíblemente importante, en los mayores, es el vivir acompañados. “Una cosa que me preocupa, en los mayores, es la soledad. Cuando los ancianos pierden a su cónyuge, cuando han perdido a sus hermanos o no tienen familiares y viven en hogares unipersonales, que es la tendencia europea ahora mismo, su esperanza de vida disminuye”. ¿Y si este aspecto fuese, en realidad, el que hubiese dado el empujón a estos superancianos, mas que los hábitos poco saludables que asociábamos en contra de lo que cuentan vuestro vigente conocimiento científico?

De hecho, la version mental y la salud cognitiva y el envejecimiento activo, tal y como nos muestra Laura en algunos de sus estudios, aumenta la calidad de vida de nuestros mayores. Pero, de nuevo, no logramos ligar solo un hecho a la longevidad, al equivalente que no logramos asociarlo a un gen o a una enfermedad. Lo que sí logramos mencionar es que por el instante las evidencias cuentan que la mejora en los hábitos, incorporando en los mayores, ayuda a optimizar la esperanza y calidad de vida de las personas. ¿Y qué si un familiar llegó hasta los 120 años arrastrando un hábito pernicioso para la salud? Su ejemplo es uno contra los millones de individuos mayores cada vez mas longevas gracias a mejores hábitos de vida.

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La novedad Así sirve el mito de la masa que viene a muy vieja sin embargo que no se plegó a los hábitos saludables fue publicada originalmente en Xataka por Santiago Campillo .


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