Centenares de fotos espaciales de la Tierra tienen destellos inesperados: acabamos de resolver un misterio con más de 25 años

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En las ultimas décadas, varias imagenes de la Tierra hechas desde el espacio tenían algo raro: destellos. Unos destellos tan robustas que se podían apreciar sin problema desde los satélites espaciales. En 1993, Carl Sagan y su dispositivo ya habían localizado el fenómeno y lo habían achacado al reflejo del sol en el agua del océano.

Pero desde 2015, con la puesta en marcha del DSCOVR, un nuevo satélite dedicado a aprender el clima, las imagenes con destellos descomunales se dicen por centenares. Y, lo que es mas raro, esos destellos llegan en sitios donde no hay agua en la que el sol pueda reflejarse. ¿Qué esta pasando aquí? ¿Qué estaba produciendo esos flashes tan potentes?

Destellos donde no hay mares

Una vez descartada la descripción de que decenas de turistas se coordinen para fotografiar el cielo justo en el mismo instante en que el satélite toma las fotografias de la Tierra, los examinadores pensaron que, quizás, pese a que los destellos vinieran de tierra firme, era factible que ahí hubiera agua estancada de alguna forma.

Indudablemente era la descripción mas lógica. A nivel teórico, la luz del sol puede reflejarse sin dilema sobre la superficie lisa del agua e ‘impactar’ directamente sobre el sensor del satélite. Así lo habían “resuelto” hace mas de 20 años.

Pero cuando se pusieron a revisar si tras cada flash había una superficie donde el sol pudiera reflejarse, se dieron cuenta de que no solo no había agua, sino que la suma necesaria para generar ese destello era demasiado grande para suceder desapercibida. Y esto, sí que complicaba el problema.

Descartado el mar, empecemos de cero

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Así que los examinadores se pusieron a revisar decenas de fotografías con la idea de hallar un patrón. Sagan y su dispositivo había usado las imagenes que la sonda Galileo tomó en su dia de vuestro planeta. En esas fotos, el dispositivo de la NASA, dirigido por Alexander Marshak, encontró además reflejos en zonas en las que no había agua. Reflejos que Sagan no había reconocido correctamente en su momento.

Tras darle varias vueltas a Tamas Varnai, de la Universidad de Maryland, y a Alex Kostinski, del Tecnológico de Michigan, se les ocurrio una idea. Revisando los 866 destellos que hemos hallado desde junio de 2015, se dieron cuenta de que los destellos no podían venir de la superficie de la Tierra. De ser así, los destellos solo aparecerían en lugares muy concretos: donde el ángulo entre el Sol, la superficie del mar y el sensor del satélite permitieran captar fenómenos de este tipo.

No eras así: los destellos ocurrían sin orden, ni concierto. Casi de forma aleatoria. Así que, a falta de otra explicación, ¿y si los destellos venían de las nubes? O mas bien, ¿y si venían de las partículas de hielo que entendemos que llegan suspendidas en las nubes?

¿Hielo? ¿Hielo en las nubes?

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Efectivamente. Estudiándolos con otras herramientas, los examinadores descubrieron que lugares destellos provenían de lugares que estaban entre cinco y ocho kilómetros sobre la superficie de la Tierra. La tesis de las partículas de hielo en suspensión parece que lo expone a la perfección. Solo se requería que estuvieran en horizontal para que el Sol pudiera reflejar y generar ese efecto.

Como ya señalara Sagan, estos destellos son atrayentes mas allá de la curiosidad científica que despertaban: son un indicador extraordinario para aprender la atmósfera (y la habitabilidad) de los exoplanetas que poco a poco vamos encontrando. No es algo que podamos utilizar ahora mismo, sin embargo la oportunidad es tan brillante como un destello en una fotografía de la Tierra.

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La novedad Centenares de imagenes espaciales de la Tierra tienen destellos inesperados: acabamos de resolver un misterio con mas de 25 años fue publicada originalmente en Xataka por Javier Jiménez .


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