Cuando “morirse de sueño” es literal: así es como no dormir puede matarnos

insomnio

El sueño, a dia de hoy, continua siendo uno de los enormes misterios de los animales. Sabemos que es importante, sin embargo no entendemos, realmente, el por qué. De hecho, pese a que cada dia sabemos preferible qué papel juega en nuestra biología, todavía no sabemos realmente qué es lo que lo hace tan importante. Lo que nos lleva a la pregunta que se hace mucha gente: ¿podríamos morir si dejamos de dormir? La respuesta es sí. ¿Y cuánto tiempo privados del sueño cree una sentencia de muerte?

¿Qué pasa cuando dejas de dormir?

Probablemente, el caso mas sonado de la historia del sueño sea el de un chico de instituto que decidió efectuar uno de los experimentos mas peligrosos de la historia (para un chaval de su edad): Randy Gardner. Se acercaba la feria de ciencias de su instituto, por lo que en un combate de ¿genialidad?, Gardner se dispuso, asistido por sus 2 amigos, Bruce McAllister y Joe Marciano Jr, a superar el récord de 260 horas sin dormir marcado por Tom Rounds.

Su intención, dijo en una rueda de prensa, era indicar que “no te pasa nada malo cuando pasas mucho tiempo sin dormir“. Lo cierto es que, a la larga, Gardner no sufrió ninguna consecuencia. Sin embargo, a corto plazo, tal y como recogió el médico Ross, que examinó al chaval tras el experimento, sí que se observan consecuencias negativas.

Hace ya un tiempo, vuestro compañero Javier Jiménez, nos contó con detalle qué le ocurrio a Gardner, dia por día. En resumen, sabemos que cuando una persona pasa mas de veinticuatro horas sin dormir comienza a sentirse como si hubiera bebido. “Algunos maestros comentan que se inicia a visualizar afectado el juicio, se deteriora la memoria, tomamos peores decisiones y nuestra coordinación se ve resentida”, explicaba Javier.

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A partir de aqui la cosa se pone mas fea: los sujetos empiezan a experimentar dolor en los ojos, molestias y una leve astereognosia, que consiste en una pérdida de la capacidad de distinguir la forma de los objetos que tocaba. A partir del 4° día, el mal humor, la irritabilidad y la falta de concentración iban in crescendo, y empiezan a surgir las alucinaciones.

Años después, Gardner no mostraba síntoma alguno de que estar tanto tiempo sin dormir le hubiera provocado daño

Las ilusiones hipnagógicas, en las que la realidad y los sueños se confunden, aparecen con mas normalidad, creando que la persona se comporte, a veces, como si estuviese padeciendo un brote psicótico. Ya casi al final de su experimento, a los 8 y 9 días, Gardner sufría de descoordinación, irritabilidad, cefaleas, dolores articulares, falta de cooperación, lapsos de memoria, incapacidad para concentrarse… De hecho, casi no podía hablar.

A los 11 días, Gardner todavía estaba activo, y las alucinaciones eran mas constantes, pese a que menos intensas. Finalmente, a las 264 horas de vigilia, Gardner se fue a dormir y despertó casi quince horas después. Los exámenes consecutivos de Ross, quien siguió el caso, mostraron alteraciones cognitivas y conductuales, sin embargo con el paso de lo días desaparecieron. Años después, Gardner no mostraba síntoma alguno de que estar tanto tiempo sin dormir le hubiera provocado daño.

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Pero el caso de Gardner, desde luego, no es el habitual. A lo largo de la historia han habido cientos de intentos en los que se ha tratado de llegar lo mas lejos factible en esto de esperar despierto. Pero todavía mas cuantiosos son los pacientes que sufren de algún tipo de disrupción del sueño. La falta de sueño se reconoce hoy dia como una de las epidemias mas extendidas por el mundo.

La privación del sueño puede ser aguda, en instantes puntuales (como le ocurrio a Gardner) o crónica, provocada por otras enfermedades, como la apnea del sueño, el insomnio crónico, el estrés… Pero en todos y cada uno de estos casos, el insomnio nunca es total. Según sabemos, es inútil que una persona permanezca despierta el 100% del tiempo por sus propios medios. Como mínimo, los microsueños ocurren sin que podamos evitarlos a no ser que sean interrumpidos continuamente por algo o alguien.

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Solo existe un caso en el que una persona no puede dormir de ninguna manera. A esta enfermedad se la conoce como síndrome de insomnio fatal familiar y es una enfermedad muy rara. De hecho, se estima que solo un puñado de familias a lo largo del planeta padecen esta enfermedad, que es hereditaria (de ahí lo de familiar).

El dilema parece encontrarse en una o algunas mutaciones que provocan una enfermedad priónica (provocada por una proteína “rota”). Quienes la padecen tienen una esperanza de vida de meses, o años, como mucho, en los que el insomnio va apoderándose poco a poco de la vida de la persona. Al final la demencia, las alucinaciones, la confusión y el delirio son los dueños del sujeto, que completa muriendo. La insomnia fatal familiar no tiene sacerdote conocida.

Entonces, la falta de sueño, ¿te mata o no?

La respuesta es, sin desconfianza alguna, sí. Pero muy distinta es la respuesta a como lo hace. Porque en realidad no lo sabemos. Por ejemplo, sí que sabemos que el sueño sirve para “limpiar” los metabolitos sobrantes en las sinapsis nerviosas del cerebro. Algunos maestros como el Dr. Kryger, de la escuela médica de Yale, describen el mecanismo del sueño de la próximo manera: el sueño es una obligación que inicia a incrementarse a partir de las catorce horas despierto, incrementándose hasta las dieciocho.

La señal metabólica que indica al cerebro que esta fatigado es la adenosina. Los estimulantes compiten en la ruta metabólica de este componente de forma que los receptores no aparecen a notar su presencia, en principio. Pero esto solo es una alerta que nos indica que algo va mal, no la razón ultima del daño que se cree que estamos sufriendo.

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Otros examinadores ven el sueño como una especie de sistema homeostático, en el cual la intensidad del sueño (que se identifica con el proceso de sueño REM) juega un papel clave. Este modelo, a diferencia de otros, le dá mas importancia a la intensidad que a las horas de sueño. Pero tampoco puede profundizar mas en las causas que pueden producir la muerte.

Lo único que sabemos con protección es que el dilema primordial de la falta de sueño prolongada provoca el deterioro cognitivo

Incluso en el caso de los pacientes de insomnio fatal familiar es muy complicado comprender como reacciona el cuerpo ante la privación del sueño, ya que la enfermedad puede cursar con otras afecciones. No tenemos la protección de que estas se deban al insomnio o a la acción de los priones que lo causan.

Hasta la fecha sabemos con protección que el dilema primordial de la falta de sueño prolongada es el deterioro cognitivo. Cuando vuestro metodo nervioso se llega abajo se dan todo tipo de fallos en el cuerpo. ¿Esto puede llegar al punto de colapsar? Sin duda, pese a que no parece haber un patrón equivalente en las personas. Como decíamos, no sabemos el papel preciso del sueño en nuestra fisiología.

El dilema no es el sueño, sino el planeta a tu alrededor

Pero mucho antes de que te mate la falta de sueño, existe otra miríada de cuestiones equivalente o mas peligrosas en el sentido inmediato. Como decía del CDC, la falta de sueño es una de las mayores epidemias de vuestro tiempo. Y este, a su vez, es un dilema que provoca varios otros. Por ejemplo, quedarse dormido al volante, laborando con maquinaria pesada o distraerse mientras se efectua una version de riesgo puede ser el principio de un accidente fatal.

Estas cifras no son baladíes: los documentos analizados por esta entidad revelan que un enorme porcentaje de individuos admite haberse quedado dormido involuntariamente mientras conducía.. Caer dormido al volante es una significativo causa de accidentes a nivel mundial. En 1999, el piloto del vuelo American Airlines 1420 se estrelló cuando el piloto sobrepasó la pista de aterrizaje. El capitán y 10 pasajeros murieron debido, segun apuntó la investigación, a que el piloto, probablemente, se encontraba en una circuntancia de estrés y fatiga debido, entre otras cosas, a la falta de sueño.

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En el mas que analizado desastre de Chernobyl, posiblemente la falta de sueño ayudó a que ocurriera, según indicaron años después los investigadores. Lo mismo pasó con el desastre de la “Isla de las Tres Millas”. En 2013 el accidente del metro de Nueva York provocó 4 muertos y setenta heridos, algo relacionado, también, con la falta de sueño, segun los peritos.

En definitiva, la privación del sueño es peligrosa y puede resultar letal, sin embargo no solo por sus efectos intrínsecos, sino también por las consecuencias adversas que provoca en los seres humanos. Por tanto, queda claro que sí que puede asesinar y, además, de numerosas maneras. Así que no conviene tomarse a la ligera lo de descansar adecuadamente, pues el efecto podría ser catastrófico.

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La novedad Cuando “morirse de sueño” es literal: así es como no dormir puede matarnos fue publicada originalmente en Xataka por Santiago Campillo .


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