El fin del kilo tal y como lo conocemos: más de un siglo después estamos a punto de cambiar cómo ‘pesamos’ la materia

El fin del kilo tal y como lo conocemos: mas de un siglo después estamos a punto de convertir como 'pesamos' la materia

No hay varias veces que se pueden mencionar estas frases y que, además, sean verdad: estamos a punto de vivir un instante histórico. La semana que llega culmina uno de los proyectos sociales e intelectuales mas dificiles que han existido jamás.

Algo que tiene la capacidad de impactar la vida cotidiana de la gente y, a la vez, involucrar alguna de la tecnología mas termina nunca inventada: la semana que llega la Conferencia General de Pesos y Medidas matará el kilo tal y como lo conocemos y dará luz verde a una nueva definición de la unidad básica de masa. Cambiará todo para que nada cambie jamás. A esto hemos dedicado los últimos 130 años de la metrología.

La medida de todas las cosas

kilo

Antes de la Revolución, sólo en Francia había 250.000 de unidades de medida diferentes. Algo así ocurría en toda Europa. En España, como cuenta José Manuel Blanco, una libra pesaba 351 gramos en Huesca, 575 en Coruña o 372 en Pamplona.

Era un sindiós, un terreno abonado a la trampa, el robo y el fraude que solo se sostenía por la preeminencia de la economía local y por el celo con el que las autoridades perseguían a los mentirosos. En Granada, como en varios otros sitios, todavía logramos el visualizar el lugar donde, desde el siglo XII, se colgaban las pesas confiscadas por defectuosas, inexactas o fraudulentas.

Conforme el planeta se hacía mas pequeño, la falta de medidas unificadas era un dilema que sólo beneficiaba a la vieja aristocracia conservadora y rural. Por eso, durante la ultima década del siglo XVIII, los revolucionarios franceses reformaron el metodo de pesos y medidas de arriba a abajo. Y durante el siglo XIX, las unidades de medida pasaron a uno mas de los terrenos de batalla donde se jugaba el futuro el proyecto ilustrado y racionalista.

El 20 de mayo de 1875 por representantes de 17 paises firmaron el Tratado del Metro por el que el ‘metro’ pasó a ser, de facto, el metodo de referencia internacional de longitud. En ese instante se creó además la Oficina Internacional de Pesos y Medidas, el ente responsable de velar por la consistencia de las medidas.

Y digo medidas en plural porque inmediatamente quedó claro que se necesitaban referencias mundiales para varias mas cosas. En 1889, se definió el kilogramo como la gente del Gran K, una pesa construida en platino-iridio y guardada por la Oficina. En 1913 se unificaron las unidades de temperatura.

En 1943, se definieron el amperio, el bar, el newton, el voltio o el vatio. Y en 1960 se establecieron las 6 (más tarde, siete) unidades básicas: el metodo mundial de unidades estaba cerrándose. En aquellos días, parecía que íbamos a ser capaces de hallar una medida para cada cosa. Qué optimistas éramos.

Busca certidumbre en el corazón de la realidad

kilo

En los años 40, un 2° fue determinado como 1/86400 parte de la rotación de la Tierra. En los años 50, lo redefinimos como 1/31556925.9747 parte de lo que tarda la Tierra en girar alrededor del Sol. Pero imaginad que conseguimos viajar a otro metodo solar o que la Tierra modifica su órbita por cualquier razón:** ¿cómo sincronizaríamos los relojes?**

Dudas similares surgieron con el metro, sin embargo el preferible ejemplo es el del kilo. la Grand K pierde masa, 50 microgramos cada cien años, para ser exactos. Como dice Max Fagin, esto es paradójico porque la Grand K es el único objeto que no puede perder gente jamás: por definición, siempre siempre siempre va a pesar un kilo. El dilema es que, si aguardamos lo suficiente, el kilo ya no pesará nada.

grand k

En realidad, si de verdad queríamos inventar un metodo universal de unidades teníamos que ir mas allá: no bastaba con usa medidas mas o menos arbitrarias, necesitábamos tener unidades basadas en las propiedades importantes de la materia. Sin eso, el dilema iba a continuar siempre encima de la mesa.

Así fue como el 2° pasó a definirse como “la duración de 9.192.631.770 oscilaciones de la radiación emitida en la transición entre los 2 niveles hiperfinos del estado elemental del isótopo 133 del átomo de cesio (133Cs), a una temperatura de 0 K” y el metro como “la distancia que recorre la luz en el vacío durante un intervalo de 1/299.792.458 de segundo”.

Con el paso del tiempo, todas las unidades fueron definiéndose en virtud de esas propiedades importantes de la naturaleza. Todas menos una: el kilogramo. Durante décadas, varios científicos han dedicado horas y horas de trabajo para ser capaces de hacerlo. Sin éxito. Hasta ahora.

El final del camino

Watt Balance Large View

Como señalamos hace unos años, 2 líneas de trabajo (una sobre la balanza de Watt y otra sobre la permanente de Avogadro) estaban tratando de definir el kilo gracias a la permanente molar de Planck. El dilema es que, durante años, las dificultades técnicas hacían que las 2 maneras de definir la permanente de Planck dieran resultados muy distintos. Ya no.

Tras mas de 30 años de exploración y un desarrollo tecnologico imponente, la semana que llega la Conferencia General de Pesos y Medidas por fin esta serie para convertir la definición del kilo empleando la balanza de Watt. 130 años después, estamos a punto de cerrar uno de los proyectos intelectuales mas ambiciosos y dificiles de la historia de la humanidad.

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La novedad El fin del kilo tal y como lo conocemos: mas de un siglo después estamos a punto de convertir como ‘pesamos’ la materia fue publicada originalmente en Xataka por Javier Jiménez .


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