El oxígeno de los astronautas de la Estación Espacial, ¿de dónde proviene?

¿De dónde sacan los astronautas el oxígeno para respirar en el espacio? Algunos astronautas pueden llegar a suceder períodos o inclusive años en la Estación Espacial Internacional (ISS por sus siglas en inglés o EEI por sus siglas en español). Y, como es obvio, no se puede almacenar tanta suma de oxígeno (el tamaño es reducido), equivalente que tampoco se puede estar continuamente llevándolo (esto supondría que lo astronautas estarían respirando un oxígeno que tendría un precio de 500 000 dólares diarios.

De hecho, esta es una de las enormes incógnitas de los proyectos que tratan de llevarnos a Marte: ¿de dónde sacaremos el oxígeno (el agua no habrá más remedio de extraerla in situ)? Pero, de hecho, la respuesta es bastante sencilla, pues como podremos comprobar, ningún astronauta se ha muerto o ha estado en peligro por falta de oxígeno (o no al menos porque no hubiera suficiente) hasta la fecha.

Hasta 2006 no se había hallado solución a este problema, por lo que eventualmente se enviaba oxígeno en las tareas que llevaban suministros de forma periódica. También eran menos astronautas. Con el metodo actual, y debido a que se tiene camino a más oxígeno, la plantilla de la ISS ha ampliado hasta las seis personas, por lo que adicionalmente se pueden efectuar más experimentos científicos al mismo tiempo.

La solución está en un metodo diseñado por la NASA y que fue enviado en 2007. Este metodo recibe el nombre de Oxygen Generation System (OGS por sus siglas en inglés), que en español significa Sistema Generador de Oxígeno y consiste básicamente en una máquina que mediante procesos químicos convierte agua que ya no es útil en la ISS en el tan valioso oxígeno.

Un artefacto que genera oxígeno

Y con agua que ya no es útil nos referimos, por supuesto, a la orina, el agua de la vasija del baño y adicionalmente también de la condensación. Estas aguas (aproximadamente de forma periodica se utilizan unos 23 litros), por medio de la electrólisis (un proceso químico en el que se inyecta electricidad proveniente, en este caso, de las energías renovables de la estación; concretamente se inyectan 50 A), se separan en Oxígeno (O2) e Hidrógeno (H2). Para que el proceso sea más efectivo, se usa Hidróxido de potasio en una proporción de 30%.

Posteriormente el oxígeno se libera a la atmósfera para que sea respirado por los astronautas y el hidrógeno (que es nocivo para los humanos, además de altamente inflamable) no se libera al espacio, como mucha masa piensa, sino que, mediante otra reacción química, la reacción de sabatier, y junto con CO2, se produce agua (H2O) y metano (CH4). El agua entra de nuevo en el circuito de la OGS y el metano sí que se ‘flota’ al espacio.

Dato curioso: la ISS tiene dos tanques de emergencia de oxígeno.

El metodo genera entre 2,3 y nueve kg de oxígeno diarios, lo que es bastante para sostener a los seis astronautas que viven allí de forma semipermanente. Diariamente se consume cinco kg de oxígeno (unos 840 gramos por persona por día), por lo que en situaciones se produce un excedente. De esta forma, los astronautas son capaces de vivir allí sin la obligación de estar preocupándose por el oxígeno y por cuándo llegará más (además de que sería carísimo recibir oxígeno regularmente).

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