Factor de impacto: así funciona el número que determina “el prestigio” de los científicos y controla a la ciencia

Factor de impacto: así sirve el numero que decide

El metodo científico tiene varios claroscuros. Uno de los mas fundamentales es la forma de “valorar” la calidad de las publicaciones científicas. Esta valoración esta relacionada íntimamente con un número, un índice llamado factor de impacto, que mide cuántas veces han citado sus trabajos otros colegas científicos. Este numero decide de forma indirecta como sirve la ciencia hoy en día.

Así “se hace ciencia”

Cuando un científico se plantea difundir sus hallazgos en una revista, elige una entre cientos que compiten por su artículo. Estas revistas no son revistas normales, sino publicaciones especializadas destinadas a profesionales de la ciencia, comúnmente organizadas por categorías (química, biología, medicina…). Desde que apareció el Journal des sçavans, en el siglo XVII, la ciencia comenzó su ultima fase de progresión.

Este hecho es importantísimo para la historia de esta disciplina porque la modificó sin remisión, y cambió el mundo. La aparición de los journals, que es como se conoce a este tipo de revistas, determina “qué es ciencia” y qué “no lo es”. Para que algo se considere un “hecho científico” ha de estar descrito en una de estas revistas. No es que sea una obligación, sin embargo ningun científico moderno aceptaría un descubrimiento que no fuese anunciado en ellas.

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La razón primordial es que en torno a estas revistas existe un metodo que “certifica” que los hallazgos son reales y genuinos. A este metodo se le conoce como revisión por pares o Peer Review, y acepta que otros colegas ingenieros revisen y critiquen el contenido científico de un ensayo para asegurar su calidad.

Esta introducción es vital para comprender qué significa para la ciencia el índice o factor de impacto, pues este numero decide el prestigio, importancia o valor que tiene para un científico una revista especializada. Al final, todo lo que es ciencia esta recogido en estas revistas, de forma que la difusión científica se ha convertido, en los últimos cuatrocientos años, en el motor primordial para hacer ciencia.

¿Qué es el factor de choque y como se calcula?

Con revistas bien establecidas, además de academias e organizaciones asentadas en torno a la ciencia, en 1955 apareció una idea que revolucionaría este campo por completo: el factor de impacto. El concepto lo aportó Eugene Garfield, para la prestigiosa revista Science, y consistía en medir la importancia de una revista científica segun el numero de veces que se citan sus artículos.

Citar un capítulo significa que otro colega científico lo ha leído y, a su vez, lo ha hablado en su propia difusión porque lo ve significativo para su trabajo. De esta manera, cuantas mas citaciones tenga una revista, decía Eugene, mas importancia tienen los experimentos anunciados en ella. El factor de choque es lo que se considera un proxy, es decir, un valor aproximado y que no sirve para medir directamente, sin embargo sí para dar una buena idea del valor de algo (calidad o importancia, en este caso).

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Las editoriales miden el factor de choque empleando sus propios métodos para calcular el numero de citaciones

En concreto, este índice se mide contando el numero de citaciones de los dos últimos años y dividiéndolo por el numero de publicaciones totales. Esto, estadísticamente hablando, es una media. Las publicaciones que no son regulares o tienen menos de dos años tienen un factor de cero. Más adelante llegaron las primeras listas que reunían la serie ordenada de publicaciones segun este valor. La 1ª y mas significativo era Science Citation Index, que mas adelante se transformaría en el Journal Citation Reports, la serie mas significativo y usada en todo el mundo.

Aun así, existen otras editoriales y publicaciones que miden además dicho factor de choque siguiendo otros criterios diferentes a la fórmula original. A su vez, las editoriales utilizan sus propios métodos para calcular el numero de citaciones. Estos algoritmos suelen ser privados y una de las enormes críticas a este metodo es que no siempre parecen realistas o veraces. De hecho, el cálculo del factor de choque y el oscurantismo de varias editoriales ha provocado un debate profundo sobre un metodo que a veces no se entiende bien ni siquiera en el ámbito científico.

El numero que domina la ciencia

¿Cómo puede ser que un numero resulte tan significativo en el metodo científico? Como decíamos, este valor mide de forma indirecta el prestigio de una publicación. Cuando contamos con un científico, pocos entienden realmente qué es el factor de impacto. Para varios de ellos es algo que saben que existe y de lo que han oído hablar, sin embargo lo que les importa es el ranking en el que esta la revista donde quieren publicar, que suele medirse en cuartiles o deciles.

Si dividimos una serie en 4 partes iguales, el 1° cuartil englobaría a todas las revistas que están en 1° lugar de esta división. Igualmente ocurre con los deciles, sin embargo su division es entre diez. Las publicaciones se colocan en uno de estos rangos segun su factor de choque por categoría. Así, una revista estará en el 1° cuartil de la categoría biología molecular, y además en el 1° cuartil de la categoría biología celular.

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Publicar en las revistas mas prestigiosas decide si te darán una subvención o un proyecto para seguir investigando

Para las científicas y científicos es significativo difundir en revistas lo mas prestigiosas posibles (en los primeros cuartiles o deciles) de su categoría. Esto determina, por ejemplo, si recibirán una subvención, un contrato o si seguirán en su puesto de trabajo. En todo el mundo, la enorme totalidad de contratos y proyectos científicos públicos tienen como cláusula un apartado dedicado a las publicaciones de los científicos.

En ellas se exige la difusión de cierto numero de artículos y siguiendo ciertas características. Por ejemplo: que hayan sido anunciados en los dos últimos años, en revistas pertenecientes al 1° o 2° cuartil de una categoría concreta y que el inventor sea el mas significativo del hallazgo. Esto ayuda a puntuar al investigador para que le otorguen el proyecto (y el dinero para seguir investigando). Este sistema, muy grosso modo, ha generado un dilema que se conoce hoy dia como “Publica o Muere”, o Publish or Perish, que se genera al obligar a los examinadores a difundir para poder seguir publicando.

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En el “Publica o Muere” radican varios de los problemas modernas de falsificación de documentos y difusión de experimentos cuestionables a toda costa, y en las revistas mas prestigiosas, para poder seguir en el planeta científico. Por otro lado, de forma todavía mas sutil, el factor de choque decide el prestigio de una revista, por lo que varias de ellas lo han engrosado a lo largo de los años empleando multiples técnicas. Por último, existe una preocupación progresivo de como esta percepción de prestigio derivada del factor de choque ha afectado a la sociedad científica.

El valor de ser un buen científico

Desde hace años, el índice de choque es calculado y controlado por las editoriales, quienes son en ultima instancia las enormes beneficiadas de este sistema. Esto se debe a que el metodo de revisión por pares y la forma de difusión sigue sus reglas y, a la vez, el prestigio de las publicaciones también. Por tanto, las editoriales controlan la maquinaria “de crear ciencia” y los científicos pagan por sus servicios.

¿Servicios como cuáles? Antes hemos explicado que para crear ciencia hay que difundir en una revista, algo que cuesta dinero en varias ocasiones. Por ejemplo, difundir en PLOS One, una de las mas prestigiosas del planeta (en el puesto 15 de la categoría multidisciplinar) puede costar unos 2.000 dólares. En Nature, este valor ronda entre los 2.000 y 6.000, dependiendo de la difusión concreta.

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Estos cargos se denominan article processing charge, o APC, y se justifican en el proceso editorial real detrás. Sin embargo, el prototipo de negocio varía mucho entre editoriales. Un ejemplo de esto son varias de Elsevier, entre las que se dicen publicaciones con alto factor de choque y que no cobran por publicación, pero sí por “servicios adicionales”, como difundir figuras a color. Además del costo para el autor, las revistas cobran una tarifa a los lectores, de forma que los paper o artículos científicos solo son accesibles mediante pago.

En los últimos años han aparecido otros ejemplos de difusión como los Open Access, revistas de camino abierto. Estas tienen especial envergadura desde la globalización de Internet, y pueden ser gratuitas tanto para inventores (que publican) como para lectores (que suelen ser otros científicos). También existen variaciones de este prototipo en el cual se paga por el camino o por parte del acceso, etc.

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Este modelo, y sus derivados, surgió en parte como protesta a las dificultades de camino a la información científica. A medida que estos ejemplos van cogiendo peso, el factor de choque esta modificando su valor. A dia de hoy no existe una relación directa entre prestigio, factor de choque y valor de publicación. De hecho, además han aparecido otras métricas opciones al factor de impacto, como son las Altmetrics, que tienen en cuenta citaciones, referencias, redes sociales y otros documentos para cotizar la envergadura de un artículo.

Aunque los propios grupos de exploración son parte del problema, porque llegaron un metodo de pagos por prestigio que los hace perdurar en el videojuego de la publicación, poco a poco el panorama va cambiando. Hoy dia las categorías están encontrando nuevas maneras de valorar la importancia de las publicaciones, tratando de eludir las trampas y valoraciones desmesuradas. Sin embargo, por el momento, la “calidad” de la ciencia continua unida, sin remisión, a un numero llamado factor de impacto.

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La novedad Factor de impacto: así sirve el numero que decide “el prestigio” de los científicos y domina a la ciencia fue publicada originalmente en Xataka por Santiago Campillo .


Xataka



Agradecemos a la fuente original por la información que nos ayudo a crear este articulo.

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