La muerte es el precio que pagamos por ser quienes somos: la ciencia de la búsqueda de la inmortalidad

La muerte es el valor que pagamos por ser quienes somos: la ciencia de la busqueda de la inmortalidad

El límite de la vida humana lo marcó Jeanne Louise Calment: con 122 años, esta francesa se transformó en la mujer mas longeva de la historia conocida. Su caso ha abierto la puerta a un sinnúmero de preguntas: ¿existe un máximo en la vida humana? ¿Cuál es? A medida que la tecnología y la medicina avanzan, hay quienes se vuelven mas ambiciosos. ¿Y si pudiéramos romper ese límite? ¿Es factible lograr la inmortalidad? ¿Realmente es lo que queremos?

Gompertz, Makeham y el límite de la longevidad

El pasado veranillo se publicaba un repaso suficiente singular sobre el límite de nuestra mortalidad. En él, los inventores explicaban que al lograr los 105 años, la probabilidad de morir alcanza su límite en el 50%. Antes de eso, continua una función determinada por Benjamin Gompertz y corregida por William Makeham en el siglo XIX.

Gompertz makeham

Esta función indica que la probabilidad de mortalidad se dobla cada 8 años (entre los 30 y los 80). En los mas mayores, este ratio desciende en lo que se conoce como “desaceleración de la vida longeva”. Alejándonos de los números y su farragosidad, estos documentos despiertan una idea interesante: ¿hemos alcanzado vuestro tope?

Calment llegó a los 122 años, sin embargo no entendemos si es lo máximo que se puede alcanzar. Muchos expertos, sin embargo, opinan que esta suma esta suficiente por debajo del límite que logramos alcanzar. Por otro lado, las estimaciones cuentan que cada vez viviremos mas tiempo, sin embargo eso no significa necesariamente que este límite se desplace.

Estudios como el que mencionábamos sitúan el límite de nuestra longevidad en los 125 años, como máximo. Si este no cambia, cada vez viviremos más, sin embargo será extremadamente improbable que superemos a la supercentenaria francesa. ¿Qué dirige nuestra longevidad? El secreto esta en vuestro cuerpo, por supuesto.

¿Por qué envejecemos?

Los analisis estadísticos son muy útiles, sin embargo es inútil hablar de envejecimiento sin adentrarnos en el difícil planeta de la biología. Para poder comprender preferible los entresijos de vuestro cuerpo, hemos mencionado con 2 maestros en fisiología y genética. Darío Acuña Castroviejo, doctor y Catedrático de Fisiología en la Universidad de Granada, y Arcadi Navarro Cuartiellas, profesor e investigador asociado a la Institución Catalana de Investigación y Estudios Avanzados (ICREA) y ingeniero en genómica evolutiva.

“Envejecemos porque la capacidad del ente de regenerar las células es menor que la destrucción de las mismas“, nos cuenta Darío al preguntarle por vuestro cuerpo. “Conforme envejecemos [a partir de los 35 o 40 años, indica el médico], el ente va perdiendo capacidades cognitivas, neurales, físicas, etc”. Ello se debe a que los órganos y tejidos van reduciendo su capacidad metabólica, y de esta forma se producen menos hormonas, se ralentizan los procesos energéticos celulares, las células reducen su capacidad de producción de energía, ya que las mitocondrias, sus centrales energéticas, van decayendo”.

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Según nos expone Darío, desde el punto de vista movil se produce un círculo vicioso: “A menor energética celular, menos capacidad tienen las células para cumplir sus funciones, incorporando la regeneración y reparación celulares. Es un automóvil viejo, desgastado por todas partes, lo cual reduce su eficiencia”. Arcadi nos da otro punto de vista, complementario, sobre nuestros genes:

“Sabemos relativamente poco cuando contamos de envejecimiento, sin embargo mucho mas de lo que creíamos. Por ejemplo, en la genética del envejecimiento, lo que se ha hallado en poblaciones humanas son algunos cambios en los patrones de metilación del genoma segun nos hacemos mayores; cambios en los patrones de splicing, en las formas protéicas presentes en nuestras células; se han hallado varias pequeñas variantes genéticas presuntamente asociadas a longevidad…”, comenta el experto.

“En realidad lo que sucede es que hay una grande suma de enfermedades humanas que afectan a la longevidad”

La metilación es un proceso por el cual se agrega una molécula de forma que “bloquea” ese gen, regulando su expresión, como si fuera un interruptor. Por otra parte, el splicing protéico es un proceso por el que las cadenas de proteínas se cortan y empalman, eliminando o agregando aminoácidos de forma que la proteína se vuelve activa o inactiva. Es otro mecanismo de dominio en forma de interruptor.

“Por supuesto, a nivel molecular y fisiológico hay un montón de información”, coincide el Arcadi. “Hay proteínas [como las sirtuinas] que tienen que visualizar con el envejecimiento… Pero dicho todo esto, en realidad lo que sucede es que hay una grande suma de enfermedades humanas que afectan a la longevidad”. Según nos expone el investigador, hay que tener en cuenta no solo el envejecimiento “sano”, sino la envergadura que tienen estas enfermedades y factores de riesgo a la hora de considerar los límites de la vida humana.

Lo que le pasa al cuerpo cuando se hace viejo

“Todas las especies vivas, animales y vegetales, tenemos un tiempo vital que, desde el punto de vista filogenético, darwiniano, cumple perfectamente su misión”, nos comenta Darío, ampliando su explicación. “Tenemos que sostener la especie, para lo cual nacemos, crecemos, maduramos sexualmente, nos reproducimos, y morimos. El hecho de morir pronto es significativo porque a mas años, mas mutaciones vamos acumulando, incrementando la probabilidad de retransmitir taras genéticas a nuestra descendencia”.

“La medicina ha interferido en esta evolución, de forma que curamos enfermedades, vivimos varios mas años de los que nos corresponden. ¡Esto no es malo! Pero acepta la gestación a edades mas mejoradas que varias veces se acompañan de riesgos gestacionales”. El doctor profundiza un poco mas en los cambios que ocurren cuando nuestras células empiezan a envejecer:

“[Los factores fisiológicos mas fundamentales en el envejecimiento se manifiestan en] la incapacidad de las células madre de cada tejido y órgano de regenerar cada uno de ellos para mantenerlo joven, así como los factores epigenéticos que afectan al ADN de esas y otras células, que pueden afectarle negativamente”, prosigue.

mesenquimales celulas madre Células madre mesenquimales

Para el Dr. Acuña, posiblemente sea el estrés oxidativo el primordial mecanismo de desgaste y muerte movil que subyace al envejecimiento. “El oxígeno es vital para nosotros, sin embargo nos mata lentamente. No todo es perfecto y las mitocondrias, donde se consume el 95% del oxígeno que respiramos, además generan radicales libres que producen daño oxidativo en la propia mitocondria y en la célula”.

“Esta tiene unos robustas sistemas antioxidantes”, continúa. “Pero, con la edad, su version disminuye porque se dañan por los propios radicales libres, ingresando en ese círculo vicioso del envejecimiento y daño celular. Sabemos que frenando el estrés oxidativo mejoramos la función mitocondrial y celular, y retrasamos el envejecimiento. Aunque lo mas significativo no es tanto alargar la vida como disminuir las enfermedades asociadas al paso del tiempo. En otras palabras, vivir con mas calidad de vida”, apunta.

¿Y qué pasa con nuestros genes?

Existe un gen popular como inhibidor 2A de quinasa dependiente de ciclina, mas además llamado gen de p16 o CDKN que puede servir como un enorme ejemplo. “Es un gen muy relevante”, expone Arcadi. “Se sabía desde hacía tiempo que tiene toda una lista de efectos fundamentales en la senescencia en ratones. También se sabe que con la edad, este gen se desregula y se expresa con niveles mas altos. Esto perjudica a la capacidad de regeneración muscular de los ratones”.

Uno de los mecanismos básicos de la “muerte” consiste en que las variantes genéticas que causan los problemas en la vejez parecen haber tenido un resultado positivo en la juventud

“Si consigues regular a la baja la expresión de este gen, y te pasas, los ratones mueren de cáncer. Sin embargo, si consigues controlarlo regulándolo con mas precisión, lo que consigues es que los ratones desarrollen músculo pese a que sean mayores“. El dispositivo de Arcadi trabajó con este gen en humanos, identificando su papel en multiples enfermedades.

“La parte atrayente de este gen [en humanos], es que las variantes genéticas que te protegen de sufrir un glioma en edad infantil, por ejemplo, son las mismas que causan una mayor incidencia en edad avanzada. Parece que uno de los mecanismos básicos de la “muerte” es que las variantes genéticas que causan los problemas en la vejez parecen haber tenido un resultado positivo en la juventud”, comenta Arcadi. “Cuando uno analiza el genoma desde esta perspectiva, localiza toda una lista variantes de genes que parecen cumplir con este patrón“.

Mapa Genetico O Cariograma

“Por ejemplo, las variantes genéticas que causan la degeneración física de forma natural”, nos expone el maestro en genética, “arrugas, enfermedades, etc., han tenido un resultado positivo durante vuestro desarrollo: nos han protegido de definidos problemas, nos han hecho mas fuerte, mas capaces de funcionar ciertos alimentos… Cuando uno analiza el genoma desde esta perspectiva, se localiza con todo tipo de genes que se comportan de esta manera, regulándose segun la edad”.

El dispositivo del Evolutionnary Genomics Lab de Arcadi ha trabajado mucho en este campo. “Uno de los patrones mas atrayentes que encontramos”, incide el investigador, “es que esto genes tienen una tendencia mayor que el resto del genoma a cambiar, por ejemplo, sus patrones de metilación con la edad”.

El grueso de nuestros genes, segun nos comenta, tiene tendencia a convertir dichos patrones, sin embargo estos, en particular, cambian de forma importante. “Esto tiene lógica, porque si un gen tiene diferentes funciones, una forma de controlarlo es que cambie su patrón de metilación con el lugar y además con el tiempo. Evidentemente la regulación de todo esto es extremadamente complicada”.

En busca de la inmortalidad

¿Qué pasaría si pudiéramos parar, de golpe, el envejecimiento? No existe un “interruptor” omnipotente apto de paralizar todos los procesos que nos crean envejecer, eso esta claro. Pero tal vez sí que hay muchos interruptores. ¿Podríamos dar con la mezcla adecuada para eludir la muerte?

“Parece muy baja la probabilidad de hallar una solución”, contesta Arcadi ante este ejemplo. “Al final, lo que examinamos es que las causas de la mortalidad son extremadamente diversas. Uno puede morir de varias cosas y sufrir de varios tipos de ‘falta de salud’ con la edad. Difícilmente se puede hallar una solucion para todo esto. Eso no quiere mencionar que no puedan encontrarse formas y métodos para alargar la vida”.

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Por su parte, Darío coincide con Arcadi cuando nos expone algo mas sobre estos potenciales interruptores: “Digamos que las marcas epigenéticas de vuestro ADN corresponden a vuestro historial de vida, que queda así marcado. Si consiguiéramos suprimir todas esas marcas, volveríamos a tener una célula joven, intacta, casi diríamos virgen para empezar de nuevo su fase o tiempo vital”.

“Se están creando analisis muy atrayentes eliminando esa marcas de varias células, rejuveneciendo el tejido u órgano correspondiente. Quizás los trabajos en este sentido del científico Juan Carlos Izpisua, que dirige recientemente el Instituo Salk en Los Ángeles, Estados Unidos, están marcando un antes y después del envejecimiento”. Pero si la cuestión ya parecía compleja, el debate no ha hecho mas que comenzar.

¿De verdad queremos vivir para siempre?

“Yo no creo que alargar la vida sea prudente”, no desconfianza en responder el Dr. Acuña. “Vivir 140 años nos llevaría a una superpoblación, falta de recurso económicos generales y, al final, a guerras porque el espacio es limitado. Pienso que quienes cuentan que vamos a vivir eternamente, no tiene un planteamiento mínimamente serio”.

El entorno ecológico de un ente regula el óptimo de la edad óptima de este

Desde el punto de vista práctico, Arcadi enfoca otra idea: “Hay una explicación, sobre la que hay que trabajar mucho todavía, sin embargo que parece suficiente verosímil. Esta dice que es el entorno ecológico de un organismo, que decide su mortalidad extrínseca [que no esta ligada a su propia naturaleza], es el que regula el óptimo de la edad de un organismo”.

La cuestión aqui sería, una vez que varía este óptimo de edad, ¿qué mecanismos evolutivos entran en videojuego para que el ente este bien? Esto mismo es lo que logramos visualizar en seres humanos: con el incremento en la esperanza de vida llegan nuevos problemas fisiológicos inesperados.

“Hay, literalmente, centenares de laboratorios por todo el planeta tratando de desentrañar la solucion a estos problemas. Hay quienes trabajan en sirtuinas, hay quien se centra en las variantes de cáncer, hay quien se centra en cuestiones cognitivas, moleculares…”, confirma, el investigador.

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“Sí que logramos pelear contra el envejecimiento patológico”, continúa el Darío. “En este sentido se están creando enormes progresos aunque, desgraciadamente, aún no conseguimos eliminar las enfermedades de la edad. Probablemente hay que convertir varias cosas”, explica.

“Se esta dedicando una ingente suma de dinero a aprender las alteraciones genéticas de Alzheimer y Parkinson, por poner 2 ejemplos epidemiológicamente significativos, cuando exclusivamente un 7% de esas enfermedades es de principio genético”. Para el doctor además es significativo diversificar esfuerzos y crear otras aproximaciones experimentales.

Porque si no acabamos con estas enfermedades, al final, podríamos ser inmortales, sin embargo la enfermedad nos haría sufrir durante un larguísimo periodo. Eso por no hablar de los recursos. Tal y como contamos sobre el tema, vivimos en un planeta que difícilmente podrá aguantar la presión a la que lo estamos sometiendo. La cuestión, en definitiva, tal vez no sea si queremos ser inmortales, sino la calidad de vida que queremos durante vuestro periodo de existencia. Cuando hayamos arreglado esa cuestión, quién sabe, tal vez estemos mucho mas cerca de vivir para siempre si así lo deseamos.

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La novedad La muerte es el valor que pagamos por ser quienes somos: la ciencia de la busqueda de la inmortalidad fue publicada originalmente en Xataka por Santiago Campillo .


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