Opportunity versus Curiosity: un cara a cara de los rovers de la NASA repasando su exploración de Marte

Rovers

Hace poco hablábamos de todo un veterano en la NASA por cumplir ni mas ni menos que 5.000 días de misión (terrestres), el rover Opportunity, que continua rodando por Marte. Pero no es el único vehículo que surca las tierras del Planeta Rojo, porque el rover Curiosity continua vivito y circulando.

Tras haber repasado un poco la trayectoria del 1° quizas es un buen instante para inventar una especie de cara a cara entre los rovers de la NASA en Marte, pese a que por supuesto el entorno y el propósito de cada misión es diferente y en realidad no hay competición que valga. ¿Qué números y descubrimientos logramos destacar de cada misión? Hacemos un repaso.

Los aterrizajes en Marte

Si el ganador es el que antes llega, entonces la medalla va para Opportunity. El rover esta activo en el Planeta Rojo desde 2004, concretamente aterrizó el 25 de enero de ese año a las 5:00 UTC, siendo el 2° del Programa de Exploración de Marte de la NASA (junto con Spirit, que aterrizaba tres semanas antes).

Curiosity llegaba a unas horas similares, sin embargo bastante mas tarde. A Marte aterrizaba el seis de agosto de 2012 hacia las 5:30 UTC, pese a que eso sí, con una maniobra que no se había deseando antes en otro planeta: un descenso en tres etapas en el que la ultima consiste en desplegar unos cables.

De hecho, Curiosity aterrizó con una precisión sin precedentes gracias a un nuevo metodo de entrada guiada. La elipse de aterrizaje prevista medía 20 x 7 kilómetros, mientras que la de Opportunity medía 150 x 20 kilómetros, por lo que hubo una mejora de la precisión en los cálculos, como recordaban en Space.

La 1ª foto

Si algo son todos estos trastos que enviamos al espacio son nuestros ojos. Llegar a un planeta, pisarlo y recorrerlo, nos va a servir para recoger muestras y buscar condiciones únicas que no podríamos de otra manera, sin embargo ya que se va, se fotografía.

Curiosity aterrizaba en el cráter Gale de Marte y tomaba esta 1ª fotografía que casi era ya medio autorretrato (ya que salen sus ruedas).

Curiosity Primera Foto Imagen: NASA/JPL

De Opportunity tenemos algunas imágenes, en concreto las que corresponden a los 5.020 soles que acumula ya su presencia en Marte. Tenéis todos los RAW en esta web que la NASA facilita, pudiendo buscar por cámaras o bien por el sol que sea. Os ponemos uno de los tiroteos hecho por la cámara panorámica durante el sol 1.

Oportunity cámara panorámica, sol 1 Imagen: NASA

Hallazgos en Marte

Por su carácter exploratorio, ambos vehículos han sido los que han permitido visualizar ciertas funciones o regiones del mundo por 1ª vez Pero ser el 1° es lógicamente una mejoría en este sentido y, habiendo llegado 8 años antes que Curiosity, Opportunity acumula un mayor numero de descubrimientos, destacamos algunos de ellos:

  • Opportunity Ledge: fue el 1° afloramiento de roca desnuda que se contemplo en Marte, gracias a la 1ª panorámica del rover. Los científicos consideran que su principio puede ser la ceniza volcánica o que son sedimentos formados por viento o agua.
Oppotunity Ledge Opportunity Ledge. (Imagen: NASA/JPL-Caltech)
  • Jarosita, goethita y hematita: la presencia per se de estos minerales no fue descubierta en todos los casos por este rover, sin embargo la determinación de la misma apuntaba a una misma idea: la supuesta presencia de agua en el pasado en Marte.
Hematita La presencia de hematita señalizada en colores sobre una panorámica de Marte. El azul muestra una presencia baja, mientras que el rojo simboliza en torno a un 20% de abundancia. (Imagen: NASA/JPL/Cornell/ASU)
  • Esférulas: o lo que es lo mismo, gránulos con forma esférica. Aparecieron por 1ª vez en las fotografias tomadas durante sol diez y su formación puede deberse a algunas causas, desde la acción del viento hasta la version volcánica, pasando por el choque de un meteorito o la acción del agua. Tras visualizar que están compartidas al azar (y no en capas) y que en su composición predomina la hematita, se consideró que su formación se debe a la acción del agua.
Esférulas Imagen microscópica de los gránulos esféricos. (Imagen: NASA/JPL)
  • Primer perfil térmico: en su 1° año de misión, el instrumental del rover y el de la Mars Global Surveyor admitieron inventar el 1° perfil de la temperatura de la atmósfera marciana.
Perfil Termico Opportunity El 1° perfil de la temperatura atmosférica de Marte. (Imagen: NASA/JPL/Goddard/ASU/Cornell)

Turno para los de Curiosity, cuyos objetivos se agrupan en cuatro: resolver si hubo vida en Marte, su geología, caracterizar el clima y aportar documentos para la preparación de la investigación humana del planeta. Para ello además ha ido escrutando a vuestro vecino, encontrando además diversos hallazgos:

  • Radiación marciana: si se intenta poner el pie en el Planeta Rojo es vital conocer la radiación que se experimenta en su superficie. Curiosity tomó por 1ª vez en un mundo diferente al vuestro cierto tipo de mediciones en relación a la radiación, lo que permitió visualizar que los niveles de radiación en Marte pueden ser comparables con los que experimentan los astronautas en la Estación Espacial Internacional.
  • Un antiguo cauce: 7 semanas después de tomar tierra en Marte el rover encontró el antiguo cauce por el que corrió el agua en la historia del mundo durante decenas de años. Aunque no se vea agua líquida ya fluyendo, este tipo de hallazgos suman puntos a la hipótesis de que en algún instante hubiese condiciones para que se diese la vida.
Antiguo Cauce Curiosity Restos de un antiguo cauce en la superficie de Marte. (Imagen: NASA/JPL-Caltech/MSSS)
  • Posible lugar para la vida (microbiana): en su reconocimiento de elementos químicos en la superficie de Marte, Curiosity encontró algunos de los que son claves para la vida tal cual la conocemos, como hidrógeno, nitrógeno, oxígeno, fósforo, carbón o sulfuros. Esto hizo que el dispositivo de examinadores encargado lanzase la hipótesis de que ese área (el sitio de aterrizaje del rover) podría haber albergado via microbiana hace decenas de millones de años.

Perforando Marte

Ya que se va a Marte, lo suyo es conocerlo al máximo y para ello no es bastante catar atmósfera y superficie. Ambos vehículos realizaron excavaciones y otros procesos en las rojas rocas con tal de conocer preferible la geología del mundo y su pasado.

Opportunity excavó multiples zanjas para buscar los fragmentos del subsuelo, las primeras ya durante 2004. Ahí se vio que la tierra tenía una textura grumosa y que las esférulas del interior son mas brillantes, así como que el polvo tiene un grano tan fino que no podía ser estudiado por el microscopio del rover.

Opportunity Zanjas El rover Oppotunity en sol 56. (Imagen: NASA/JPL)

Curiosity no hizo zanjas, directamente taladró el suelo marciano, siendo la 1ª vez que un rover hacía esto para tomar muestras en un mundo distinto. ¿El objetivo? Intentar determinar el ambiente marciano en la antigüedad.

Perforando Marte La roca marciana taladrada. (Imagen: NASA/JPL-Caltech/MSSS)

Unos rover muy de redes sociales

Aquí ya hemos mencionado de selfies espaciales, porque haberlas haylas y parece que sea ya una especie de tendencia o tradición (pero ya vimos que son de aplicación para comprobar instrumentos). Algo que encaja mucho en la vigente tendencia a la autofoto y su uso en redes sociales.

Opportunity aprovechó la posibilidad (teníamos que decirlo) para sacarse un selfie histórico; podríamos mencionar que entre sus récords se halla el de “primer selfie espacial tras 5.000 días marcianos en Marte“. Con este titulo no es sencillo que por ahora haya un segundo, si acaso el propio rover se hará otro para festejar mas decenas de días si continúan posponiendo su jubilación.

Oppotunity Selfie Opportunity nos dijo “¡Holi!” así, con su cámara para microscopía el 18 de febrero de este año al cumplir 5.000 días marciano en Marte. (Imagen: NASA/JPL-Caltech)

A Curiosity lo que le van son las redes sociales. Según Space, Curiosity logró despertar la curiosidad (teníamos que decirlo, también) congregando a masa en lugares como Times Square el 5 de agosto durante su aterrizaje (en los famosos como “Siete minutos de terror”, por el riesgo de la fase).

Además, gracias a la tarea del dispositivo en redes sociales, en marzo de 2013 contaba con mas de 1,3 millones de followers en Twitter® tras haber destinado mas de 1.900 tweets. Tras 5 años su cuenta oficial cuenta con casi cuatro millones de followers y casi 3.500 tweets.

Twitter Curiosity

Imágenes | NASA/JPL-Caltech, NASA/JPL-Caltech/MSSS
En Xataka | La NASA nos enseña la maratón del Mars Opportunity rover en un timelapse

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La novedad Opportunity versus Curiosity: un cara a cara de los rovers de la NASA repasando su investigación de Marte fue publicada originalmente en Xataka por Anna Martí .


Xataka



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