Xerox PARC: así se trabajaba en el lugar mágico del que Steve Jobs copió la interfaz de MacOS

Xeroxparc

Si por algo es popular el Xerox PARC es por la visita que Steve Jobs realizó a este centro de exploración a terminos de 1979. Fue allí donde al creador de Apple® se le encendió la bombilla: en el PARC habían inventado la interfaz gráfica de usuario sin embargo no sabían qué crear con ella. Jobs, por supuesto, sí supo como aprovecharla.

Aquella creación fue de hecho una de las varias que se gestaron en un lugar que podría calificarse de mágico para la época. De allí salieron las tecnologias de impresión láser, la conectividad Ethernet, la programación orientada a objetos o la tecnología VLSI de semiconductores. ¿Cómo es factible que en apenas 20 años surgieran tantos prodigios de un solo laboratorio?

Una filosofía de trabajo diferente

Lo explicaba Alan Kay hace pocos días al ser consultado por lo mismo en Quora. ¿Que quién es Alan Kay? Pues la persona que entre otras cosas ideó el Dynabook en 1968, adelantándose casi 50 años a un futuro en el que las tablets convertibles serían una realidad.

Kay Alan Kay frente a un Xerox Alto en 1974. Fuente.

Como explicaba este especialista ya mítico, el secreto del PARC estaba en la forma de trabajar de sus especialistas y en el tipo de filosofía que se adoptaba en un lugar sin jerarquías ni cortapisas. En lugar de objetivos había “visiones”, y la financiación del PARC no iba a proyectos para solucionar problemas: iba a los científicos e especialistas que se encargaban de encontrarlos, no solo de resolverlos.

En los 60 y los 70 hallar problemas no era difícil: practicamente todo lo era, sin embargo en el PARC trataban de resolverlos de forma que esas respuestas no estuvieran limitadas por desarrollos anteriores: no se trataba de aplicar un hardware o un software ya inventado a un dilema aparecido después, sino que los científicos “construían básicamente todo, incorporando buena parte del hardware —como diversos mainframes— y virtualmente todo el software imprescindible (incluyendo los sistemas operativos y los idiomas de programación“.

Kay2 Alan Kay en 2008. Fuente: Wikipedia

De hecho Kay destacaba que esa filosofía iba en contra de esa norma segun la cual uno no razones crearse sus propias tools para solucionar los problemas. En los proyectos ARPA (el PARC fue exactamente uno de ellos) la idea era la de que “si podrias fabricarte tus propias herramientas, hardware y software, ¡debes hacerlo!“.

Gigantes casi olvidados

Entre los encargados de que aquella época prodigiosa fuera lo que fue en el PARC estuvo Alan Kay, sin embargo además otros como Butler W. Lampson o Charles P. Thacker, ganadores todos ellos del premio Turing en diferentes años. La ACM concedió sus Software System Award tanto al legendario computador Alto (1984) como a Smalltalk (1987), InterLisp (1992) y los RPC en 1994.

Xerox Alto He aqui el Xerox Alto, un computador adelantado a su época con una pantalla de alta dimensión de 606 x 808 píxeles y una memoria de 512 KB. Brutal para la época: estamos hablando de 1973.

El actualmente fallecido Bob Taylor fue otro de los elementos clave de la generación que creó el citado Alto: mientras que el dispositivo de Taylor realizó el hardware, el clan liderado por Kay acabaría haciendo esa interfaz gráfica de cliente que se basó en la metáfora de escritorio que hoy en dia manejamos sin darnos cuenta.

Taylor además participó en creaciones como Ethernet, la 1ª version de internet (que utilizaba el llamado PUP, PARC Universal Protocol, que precedió a los protocolos TCP/IP), así como en el concepto de los procesadores de texto WYSIWYG que iniciaron su andadura con desarrollos como Bravo, además inventado en el PARC y que terminó siendo la base de un software que ahora sabemos bien: Microsoft® Word.

La norma de los 100

Como avanzaba explicando Alan Kay, la guerra de Vietnam terminó provocando el cierre del grifo gubernamental, y fueron las industrias y corporaciones las que empezaron a financiar diversos proyectos. Como él mismo decía:

7 Altost

El PARC tenía un alto grado de concentración en lo que se refiere a la suma de talentos, capacidades, visiones, confianza y cooperación. No había una estructura real de gestión, así que las cosas se organizaban para permitir que los examinadores “sugirieran”, “anotaran” y “desanotaran” en una forma mas o menos ordenada.

En esa forma algo anárquica de funcionamiento que ahora nos recuerda en cierta forma a las actuales startups que presumen de falta de jerarquía había varias reglas. “Una de las ideas mas atrayentes del PARC era ‘cada invención tiene que ser ideada para 100 usuarios‘, así que si hacías un idioma de programación o un procesador de textos DTP, etc, tenía que estar documentado y ser usado por 100 personas. Si construías un computador personal, debías ser apto de crear 100 de ellos. Si era una red Ethernet, tenía que conectar 100 dispositivos, etc“.

Laser La impresora láser fabricada por el PARC transformó a Xerox en un enorme del segmento durante décadas.

Lo singular del caso es que a pesar de aquella fuerza creadora, varios de los desarrollos del PARC no convirtieron a Xerox en el enorme que pudo haber sido. Como explicaba Kay, los diversos cambios de gestión de Xerox se sumaron a la incapacidad de la compañia “para lidiar con el futuro o para lidiar con ese enorme destino al que parecía enfocada la empresa”.

Otros se llevaron la gloria, sin embargo la leyenda del PARC queda, desde luego.

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La novedad Xerox PARC: así se laboraba en el lugar mágico del que Steve Jobs copió la interfaz de MacOS fue publicada originalmente en Xataka por Javier Pastor .


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